Ketika Pantai Gading mencetak gol untuk mengalahkan Nigeria dan mencapai penebusan olahraga yang paling luar biasa, itu juga merupakan ringkasan dari tidak hanya perjalanan mereka sendiri, tetapi juga perjalanan turnamen, benua dan manusia.

Kemenangan 2-1 di final The Elephants merupakan pencapaian besar melawan tim Super Eagles yang menjadi favorit dan dipimpin oleh Pemain Terbaik Afrika Tahun Ini, Victor Osimhen.

Tapi itu adalah turnamen yang menjadi nyata dan tidak pernah padam, api yang membakar mimpi di setiap sudut Afrika, memicu keresahan dan cerita yang akan selalu diingat semua orang, tidak hanya para Gajah.

Gol penjaga gawang Sebastian Haller, yang didiagnosis mengidap kanker testis pada Juli 2022, sangat puitis bagi masyarakat luas, tetapi kata-kata tidak dapat menggambarkan apa artinya bagi pemain dan keluarganya. Konfederasi Sepak Bola Afrika, badan pengelola olahraga di benua tersebut, menggambarkannya sebagai: “Kisah Haller unik selama berabad-abad.”

Semuanya dimulai dengan kekalahan Pantai Gading di Grup A. Itu adalah kisah besar pertama turnamen ini, dan itu membuat kemenangan hari Minggu melawan Nigeria menjadi lebih spektakuler.

Tuan rumah, jauh dari favorit, memulai turnamen dengan kemenangan solid 2-0 atas Guinea, menunjukkan bahwa mungkin ada harapan bagi juara dua kali itu di antara rival mereka yang lebih terkenal.

Faktanya, Super Eagles-lah yang memasuki pertandingan kedua penyisihan grup melawan Elephants di bawah tekanan. Kapten Nigeria William Troost-Ekong memutuskan pertandingan tersebut, dan tim Nigeria segera menindaklanjuti poin yang telah mereka cetak di pertandingan pertama.

Kekalahan Pantai Gading saat kalah 4-0 dari Equatorial Guinea di Abidjan pada pertandingan terakhir grup mereka adalah momen yang menegaskan bahwa pertandingan khusus AFCON telah dimulai.

Pelatih Jean-Louis Gasset dicopot dari posisinya meski ada kemungkinan tim bisa terus berkembang. Panggilan mendesak dilakukan kepada mantan pelatih Pantai Gading dan pemenang dua kali AFCON sebagai manajer, Herve Renard. Federasi Sepak Bola Prancis telah menolak permintaan pinjaman dari pelatih tim nasional wanitanya.

Asisten Gasset dan mantan pemain internasional Pantai Gading Emerse Fae, yang terpaksa pensiun sebagai pemain pada usia 28 tahun karena sakit, mengambil alih. Lolos hanya sebagai salah satu dari empat peringkat ketiga teratas, Tim Gajah melaju untuk menghadapi juara bertahan Senegal.

Penalti Franck Kessie pada menit ke-86 mengirim tim ke perpanjangan waktu dan kemudian ke adu penalti, tetapi comeback mereka melawan Mali di perempat final bahkan lebih ketat. Gol penyeimbang pada menit ke-90 dan gol penentu kemenangan pada masa tambahan waktu memperkuat keyakinan bahwa kepanikan sedang terjadi. Para pemain Kongo tampak lelah di semifinal, begitu pula pemain Nigeria di final, mungkin karena tekanan yang berat.

Bagi Fee, pintu menuju ambisinya sebagai pelatih telah terkoyak setelah perubahan karier yang dipaksakan di awal usia 20-an.

Bagi pencetak gol kemenangan, ini adalah momen bagi dunia untuk menghargai dan merayakan bersamanya ketika Haller mencetak gol dan hati jutaan orang setelah pulih dari diagnosis yang dibuat 18 bulan lalu.

Bagi tim, ini adalah penebusan setelah babak penyisihan grup, memungkinkan mereka melupakan fakta bahwa replika kaos menumpuk di tempat sampah di seluruh negeri, dan sekarang dapat dipakai dengan bangga lagi. Kembalinya comeback telah berakhir.

Di manakah orang-orang Nigeria itu?

Nigeria, dengan populasi terbesar di benua ini, memasuki edisi ini sebagai pesaing yang jelas. Mereka membanggakan skuad terkuat di setiap posisi dan dipimpin oleh salah satu talenta menyerang paling dihormati, Osimhen, yang memenangkan penghargaan Pemain Terbaik Afrika pada bulan Desember.

Pertahanan jelas akan menjadi bentuk serangan terbaik mereka, karena pelatih asal Portugal Jose Peseiro mengerahkan lini pertahanan lima orang, dengan Osimhen harus memberikan tekanan dari depan. Gol penyerang Napoli di leg pertama mengamankan satu poin melawan Equatorial Guinea, namun saat babak sistem gugur tiba, satu-satunya tembakan itu masih berada di atas pemain berusia 25 tahun itu, memaksa Peseiro untuk merayakan penampilannya berdasarkan tingkat kerja Osimhen untuk tim. .

Hanya dua gol yang dicetak dalam enam pertandingan sebelum final, dan ketika Troost-Ekong memberi Nigeria keunggulan di babak pertama setelah 45 menit pertama yang menegangkan, tampaknya The Elephants akan ditugaskan untuk menginjak-injak pertahanan Super Eagles. Seperti yang mereka lakukan sepanjang babak pertama, mereka menutup semuanya.

Peningkatan tekanan pertahanan terlalu berat bagi Nigeria, yang hanya berhasil melakukan satu tembakan ke gawang. Osimhen, pencetak gol terbanyak Serie A tahun lalu saat Napoli meraih gelar Italia pertama mereka sejak 1990, adalah satu-satunya pemain di lini depan.

Kehilangan peluang oleh struktur yang berfokus pada pengucilan lawan. “Kami seharusnya mendorong lebih tinggi tetapi kami tidak melakukannya. Kami kebobolan satu gol dan ada yang tidak beres,” kata bek Nigeria Kenneth Omeruo dalam wawancara dengan Al Jazeera.

Nigeria sudah siap, mereka punya skuad, bintang-bintang dan rencana, tapi semuanya berantakan. Bagi Osimhen dan orang Nigeria, ini bukanlah novel Chinua Achebe. Striker dan tim akan terus maju. Karena AFCON diadakan setiap dua tahun sekali, negara berpenduduk 213,4 juta jiwa ini bertujuan untuk memenangkan gelar keempat yang sulit diraih di Maroko pada tahun 2025.

Lima orang terkenal menghilang dalam sekejap mata

Saat Senegal, Ghana, Maroko, Kamerun, dan Tunisia lolos ke Qatar 2022, mereka menciptakan sejarah sebagai tim Afrika terbanyak yang tampil di Piala Dunia.

Ketika Maroko mencapai perempat final, mereka menjadi negara keempat di benua itu yang mencapai tahap itu.

Ketika mereka mencapai semifinal, mereka membuat sejarah Afrika dan benua serta dunia memperhatikannya.

Hal serupa akan terjadi di Piala Afrika 2023.

Sekelompok talenta hebat, termasuk anggota skuad Super Eagles yang cedera, bertekad untuk menebus kekalahan mereka di tangan tim Ghana di babak play-off Piala Dunia. Memang benar bahwa Ghanalah yang pertama kali mengalami kejutan di turnamen ini, kalah dari Tanjung Verde, namun rasa malu itu memudar ketika juara tahun 2004 Tunisia dikalahkan oleh Namibia.

Dua raksasa Afrika tersingkir di babak penyisihan grup. Mereka bukan favorit dan itu adalah cerita yang disambut baik dari salah satu tim yang tidak diunggulkan.

Di penghujung babak 16 besar, kelima pertandingan kualifikasi Piala Dunia 2022 telah tersingkir, dan yang lebih besar lagi adalah terjadi kekecewaan. Sementara beberapa tim terbesar di Afrika telah berjuang selama bertahun-tahun untuk mencapai prestasi di kancah internasional, negara-negara kecil kini mulai menantang dominasi mereka di Afrika.

Perempat final menampilkan empat tim yang belum meraih gelar AFCON di Cape Verde, Mali, Angola dan Guinea. Apalagi, babak enam belas besar berisi empat tim yang belum bisa meraih trofi. Pemenang dua kali, Republik Demokratik Kongo, mendapatkan kembali kejayaannya dan mengalahkan rekor pemenang tujuh kali, Mesir. Satu-satunya kemenangan Afrika Selatan pada tahun 1996 adalah melawan Maroko.

Pada akhirnya, tidak ada pemenang baru yang ditambahkan ke dalam daftar juara AFCON, namun kebangkitan Pantai Gading dan kisah kembalinya mereka menulis babak yang menentukan dalam apa yang tidak diragukan lagi merupakan kisah AFCON terhebat yang pernah diceritakan.



Sumber