Glen Cove, New York – Tempat tinggalnya menjulang tinggi di atas pantai. Perahu layar membelah ombak. Menghadap lanskap, di atas bukit berumput, terdapat rumah mantan Presiden Theodore Roosevelt.

Terletak di pantai utara Long Island, Distrik Kongres Ketiga New York adalah distrik terkaya di negara bagian tersebut dan baru-baru ini menjadi medan pertempuran utama untuk menguasai Dewan Perwakilan Rakyat AS.

Pada tanggal 13 Februari, semua mata akan tertuju pada distrik tempat pemilihan khusus akan diadakan untuk mengisi kursi Dewan Perwakilan Rakyat yang kosong karena tergulingnya mantan anggota Partai Republik George Santos.

Namun pertaruhannya lebih dari satu distrik. Para ahli mengatakan pemilu ini bisa dilihat sebagai pendahuluan dari pemilihan umum pada 5 November, ketika kursi kepresidenan dan setiap kursi di Dewan Perwakilan Rakyat akan diperebutkan.

“Tanggal 13 Februari sebenarnya jatuh pada tanggal 5 November di banyak pinggiran kota di seluruh negeri, bukan hanya yang ini,” kata Lawrence Levy, wakil presiden asosiasi dan dekan eksekutif di Pusat Studi Pinggiran Kota Nasional di Universitas Hofstra.

“Kedua belah pihak melihat ini sebagai motivasi untuk menguji strategi, taktik dan pesan – untuk melihat bagaimana mereka menghadapi berbagai ladang ranjau yang mereka hadapi.”

Menurut Partai Demokrat, Levy menyebut ladang ranjau politik ini sebagai “tiga diri”: imigrasi, inflasi, dan Israel. Ia mengatakan salah satu kendala utama bagi Partai Republik adalah isu aborsi.

Stiker menyambut pemilih pemula di tempat pemungutan suara di Massapequa, New York, pada 9 Februari [Adam Gray/Reuters]

Partai Republik ‘tidak boleh kehilangan kursinya’

Untuk mengatasi permasalahan ini, kendali terhadap DPR sangatlah penting. Partai Republik saat ini memegang kursi terbanyak di DPR, meski keunggulan mereka tipis dan menurun.

Partai ini memegang 219 kursi, naik dari 222 kursi pada awal tahun lalu. Sementara itu, setidaknya dua anggota Partai Republik mengundurkan diri dan satu lagi berjuang melawan kanker.

Dengan Partai Demokrat memegang 212 kursi, DPR rentan terhadap pergantian kepemimpinan partai. Daerah mana pun yang berpindah partai – atau berganti partai – pada pemilu mendatang dapat membantu memberikan keseimbangan kekuasaan kepada Partai Demokrat.

Levy mengatakan perlombaan seperti yang terjadi di Distrik ke-3 New York terbukti penting. Dia menekankan bahwa untuk meloloskan agenda DPR saat ini, Partai Republik memerlukan setiap suara yang mereka dapat untuk mengatasi oposisi Demokrat. Bahkan sejumlah kecil oposisi partai dapat mengalahkan undang-undang.

“Bahkan sekarang pun, mereka tidak boleh kehilangan kursi mereka,” kata Levy, “terutama ketika ada anggota Partai Republik yang mencari keuntungan sendiri di distrik pinggiran kota yang kompetitif.”

Para anggota Partai Republik ini, jelas Levy, “mungkin bersedia mencapai kesepakatan dengan Partai Demokrat untuk mempertahankan citra moderat mereka” guna meningkatkan prospek pemilu masing-masing – bahkan dengan mengorbankan prioritas partai.

Tanda-tanda kampanye untuk Distrik ke-3 New York berada di tumpukan salju.
Tanda kampanye Kandidat Mazi Melesa Pilip terletak di tumpukan salju di Long Island [Yasmeen Altaji/Al Jazeera]

Kampanye pencetak sejarah yang sedang hangat-hangatnya

Itu sebabnya New York adalah salah satu dari beberapa negara bagian di mana Partai Republik dan Demokrat berharap untuk meningkatkan keanggotaan DPR mereka tahun ini.

Meskipun Negara Bagian New York secara umum condong ke Partai Demokrat, pemilihan DPR yang lebih bersifat lokal bisa saja tidak menentu: Para ahli mengatakan setidaknya tujuh dari 26 distrik DPR di negara bagian tersebut akan mengadakan pemilu pada bulan November.

Salah satunya adalah Distrik 3. Pada tahun 2022, distrik ini menjadi berita utama nasional dengan terpilihnya Santos secara mengejutkan, seorang pendatang baru di dunia politik dan anggota DPR dari Partai Republik non-petahana gay pertama yang terpilih menjadi anggota DPR.

Dia adalah bagian dari miniatur gelombang merah di Long Island, di mana dua kursi direbut dari Partai Demokrat. Dia mengaitkan kemenangannya dengan kekuatan kampanye akar rumput.

“Satu hal yang saya banggakan adalah saya bisa membuktikan bahwa ada keberagaman pemikiran di negeri ini. Hanya karena Anda gay bukan berarti Anda harus menjadi seorang Demokrat,” kata Santos kepada stasiun radio publik WNYC, mengenang kemenangan bersejarahnya.

Namun bahkan sebelum menjabat, Santos terperosok dalam kontroversi ketika muncul tuduhan bahwa ia berbohong tentang pendidikan, riwayat pekerjaan, dan bahkan agamanya.

“Saya bilang saya orang Yahudi,” katanya dalam sebuah wawancara dengan New York Post, membenarkan iman Katoliknya.

Santos akhirnya dikeluarkan dari Dewan Perwakilan Rakyat pada bulan Desember setelah subkomite investigasi mengatakan pihaknya menemukan “bukti kuat” bahwa dia telah melakukan kejahatan.

Mazi Melesa Pilip, dengan jaket merah jambu, bersandar di atas meja dan tersenyum ketika petugas pemungutan suara di seberang melihat tablet elektronik.
Kandidat Partai Republik Mazi Melesa Pilip mengunjungi tempat pemungutan suara awal di Massapequa, New York, pada 9 Februari [Adam Gray/Reuters, pool]

Veteran versus orang luar

Para pemimpin Partai Republik sedang mencari orang luar politik lain untuk menggantikan Santos: Mazi Melesa Pilip, seorang warga Amerika keturunan Etiopia dan mantan penerjun payung tentara Israel.

Pada bulan Desember, majalah Politico melaporkan bahwa Pilip – yang telah berkampanye keras melawan imigrasi dan kejahatan – telah terdaftar sebagai anggota Partai Demokrat sejak 2012. Dia menggambarkan perlombaan itu sebagai “ditakdirkan untuk drama.”

Sementara itu, Partai Demokrat mencalonkan Tom Suozzi, seorang veteran politik Italia-Amerika yang pernah bertugas di Dewan Perwakilan Rakyat sebelum Santos. Dia dianggap sebagai wajah yang familiar dalam politik Long Island.

Levy menggambarkan pilihan Partai Demokrat sebagai pilihan yang aman dan menarik bagi kelompok menengah.

“Demokrat memilih merek lokal yang benar-benar dikenal di seluruh negara bagian: seseorang yang pernah menduduki posisi tersebut. Jadi dia punya rekor, bisa plus minusnya,” ujarnya.

Pemilih di Long Island Debbie Rocco, 70, termasuk di antara mereka yang akrab dengan nama Suozzi. Sebagai penduduk Glen Cove, sebuah kota kecil di tepi pantai, dia mendapati Partai Demokrat memiliki pesona kampung halaman. Dia telah tinggal di pinggiran kota yang tenang selama bertahun-tahun.

“Semua orang di Glen Cove mengenal Tom,” kata Rocco. “Saya bekerja dengannya karena saya terlibat dengan badan amal di Glen Cove dan dia adalah walikota di sini.”

Namun Rocco menambahkan, hanya karena dia mengenal Suozzi bukan berarti dia antusias memilih Suozzi. “Dia adalah yang lebih rendah dari dua kejahatan pada saat ini,” katanya.

Sementara itu, Levy mengindikasikan pencalonan Pilip mungkin bertujuan untuk menarik pemilih menjauh dari Partai Demokrat.

“[Pilip] dia adalah seorang Yahudi Ortodoks yang bertugas di militer Israel,” kata Levy. “Ini mungkin menarik bagi sebagian orang Yahudi yang biasanya memilih Partai Demokrat.”

Tom Suozzi, mengenakan setelan gelap dan dasi merah, berkata sambil mengangkat tangan ke samping sebagai isyarat.
Mantan anggota Kongres dari Partai Demokrat Tom Suozzi kembali berkampanye dalam upaya untuk merebut kembali kursi DPR sebelumnya [File: Craig Ruttle/Reuters pool]

Perang di Gaza adalah masalah utama

Berdiri di luar rumah mereka yang bersalju, Rocco dan teman lama serta teman sekamarnya Susan Corbo, 68, mengidentifikasi diri mereka sebagai pemilih independen. Alih-alih mengikuti garis partai, mereka malah mengatakan bahwa mereka memberikan suara mengenai isu tersebut.

“Selain aborsi,” Corbo mengungkapkan keprihatinan khusus mengenai kelanjutan akses terhadap “Jaminan Sosial dan Medicare serta Medicaid,” yang dua di antaranya merupakan program asuransi kesehatan pemerintah.

“Mereka ingin mengambilnya dari kita,” jelas Corbo.

Dia dan Rocco juga menyebut perang Israel di Gaza sebagai isu penting lainnya yang membuat mereka memilih pada pemilu khusus bulan Februari.

Baik Pilip maupun Suozzi merupakan pendukung vokal Israel selama kampanye militernya selama berbulan-bulan di wilayah Palestina. Lebih dari 27.900 warga Palestina telah terbunuh sejak perang dimulai pada tanggal 7 Oktober, sehingga meningkatkan kekhawatiran internasional tentang kemungkinan terjadinya genosida.

Pilip, mantan tentara Israel, menjadikan dukungan untuk Israel sebagai landasan pencalonannya, sebuah posisi yang populer di kalangan Partai Republik. Namun, Levy menegaskan bahwa Suozzi berada dalam situasi yang lebih sulit.

Basis Demokrat terpecah mengenai apakah perang Israel dapat dibenarkan dan apakah gencatan senjata harus diumumkan. Sebuah jajak pendapat yang dilakukan pada bulan Februari oleh Associated Press dan Pusat Penelitian Hubungan Masyarakat NORC menemukan bahwa 50 persen orang dewasa Amerika percaya bahwa Israel telah “bertindak terlalu jauh.”

Namun Presiden Joe Biden dan para pemimpin penting Partai Demokrat lainnya sejauh ini menolak menuntut gencatan senjata, sehingga melemahkan semangat anggota progresif dari partai mereka sendiri.

Ketika Suozzi mencoba menyeimbangkan pandangan yang berlawanan di dalam partainya sendiri, Levy mengatakan dia menghadapi situasi yang serupa dengan yang dihadapi Biden.

“Perang di Gaza adalah masalah khusus bagi kandidat Partai Demokrat,” katanya. “Dukungan Presiden Biden dan Suozzi terhadap Israel mungkin mematahkan semangat beberapa pemilih muda yang telah menyatakan keprihatinannya mengenai cara militer Israel melakukan serangannya.”

Dengan cara ini, pemilu khusus bulan Februari bahkan dapat memprediksi prospek terpilihnya kembali Biden.

“Perlombaan ini telah dinasionalisasi dan bahkan internasional,” kata Levy.

Membaca tandanya "Teluk Glen" berdiri di samping tempat parkir dan jalan di tengah salju segar.
Kandidat Tom Suozzo berasal dari kota kecil pinggiran kota Glen Cove di Long Island, New York [Yasmeen Altaji/Al Jazeera]

Uang mengalir ke pemilihan distrik

Meningkatnya minat masyarakat ini telah menyebabkan membanjirnya uang dalam perlombaan dimana masing-masing pihak mencari kemenangan telak.

Menurut data dari Komisi Pemilihan Umum Federal, yang mencatat sekitar daftar publik dari donasi dan biaya kampanye, tim Pilip mengumpulkan total kurang lebih $1,3 juta mulai Desember 2023

Sementara itu, kampanye Suozzi membangkitkan sekitar $4,5 juta dalam beberapa bulan terakhir – lebih dari tiga kali lipat jumlah yang dibawa Pilip.

Gara LaMarche, mantan presiden jaringan donor Aliansi Demokrasi liberal, mengatakan angka-angka tersebut jelas menunjukkan iklim penggalangan dana untuk kampanye saat ini.

“Politik lebih seperti olahraga dibandingkan sebelumnya,” kata LaMarche. “Banyak orang yang sangat memperhatikan perlombaan ini, dan banyak orang yang menyumbangkan uang langsung untuk kampanye tersebut.”

LaMarche menggambarkan kontribusi kampanye tersebut sebagai tanda meningkatnya kesadaran Partai Demokrat bahwa kursi mereka di Kongres mungkin terancam.

LaMarche mengatakan hal itu menyebabkan kebangkitan di sebagian besar negara bagian Demokrat setelah Partai Demokrat kehilangan kursi dalam pemilu sebelumnya. Saat ini, keempat kursi di Long Island House dipegang oleh Partai Republik, berbeda dengan perpecahan 50-50 yang terjadi dua tahun lalu.

“Salah satu alasan Partai Republik menguasai DPR adalah karena masyarakat di negara bagian biru kurang memberikan perhatian terhadap pemilihan DPR,” katanya.

Ia menyebutkan kasus-kasus gerrymandering, praktik memanipulasi peta distrik untuk menguntungkan partai tertentu, di negara bagian seperti New York dan California, sebagai kelemahan dalam strategi Partai Demokrat saat ini.

Di negara-negara “di mana terdapat hegemoni Demokrat,” kata LaMarche, “Demokrat terlalu serakah dalam hal manipulasi wilayah.” Pada tahun 2022, misalnya, pengadilan tertinggi di New York membatalkan pemilihan distrik yang diyakini sangat mendukung Partai Demokrat.

Pada bulan Desember, pengadilan mengizinkan Badan Legislatif yang dikuasai Partai Demokrat untuk melakukan upaya kedua untuk mengkalibrasi ulang peta distrik DPR, sehingga meningkatkan kekhawatiran di kalangan Partai Republik tentang tahun 2024. Undang-undang negara bagian melarang persekongkolan, tetapi menentukan mana yang memenuhi syarat bisa jadi sulit.

LaMarche mengatakan perjuangan yang sedang berlangsung untuk mendapatkan distrik DPR di New York dan persaingan ketat di Long Island adalah bagian dari fenomena keseluruhan polarisasi partai yang semakin meningkat.

Fenomena ini relatif baru, tambahnya. “Kedua partai di negara ini tidak terpolarisasi secara ideologis seperti saat ini.”

Sumber