Gajah Pantai Gading bangkit dari ketertinggalan untuk bangkit dan menebus diri mereka secara dramatis di kandang sendiri pada Piala Afrika 2023, memenangkan gelar kontinental ketiga mereka setelah mengalahkan Nigeria 2-1 pada hari Minggu di Abidjan.

Super Eagles memimpin di penghujung babak pertama melalui kapten mereka William Troost-Ekong, tetapi gol dari Franck Kessie dan Sebastian Haller membuat Nigeria mengalami kekalahan kelima dalam delapan penampilan final AFCON.

Bagi striker Haller, dan bahkan penggemar berat Nigeria, ini adalah akhir yang pas dalam perjalanannya menuju kesehatan penuh setelah didiagnosis menderita kanker testis pada Juli 2022.

Pantai Gading nyaris tersingkir di babak penyisihan grup, yang mengakibatkan Haller cedera dan kehilangan pelatih Jean-Louis Gasset.

Kemenangan mereka pada hari Minggu, yang diraih melawan tim Nigeria yang merupakan favorit utama, juga merupakan kemenangan pertama tuan rumah sejak Mesir memenangkan mahkota pada tahun 2006.

Biarkan pesta Gajah dimulai

Kemenangan tersebut, yang lebih manis karena banyaknya cerita sampingan, membuat negara Afrika Barat, yang terlibat dalam perang saudara selama lima tahun hingga tahun 2007, terus bergembira hingga larut malam. Kemacetan dengan klakson mobil dan bunyi vuvuzela, alat musik klakson yang ditiup para penggemar sepak bola, terjadi di radius 3 km kawasan Ebimpe, Abidjan.

“Kami adalah juara Afrika. Hidup Gajah,” kata penggemar Pantai Gading, Siaka Kouassi, kepada Al Jazeera.

“Tidak ada tim yang lebih baik dan kami pantas menang melawan Nigeria. Kami siap berpesta sepanjang malam,” tambah Maimouna Yaya yang berkeringat.

Di lapangan, Nigeria memimpin dengan sundulan kuat Troost-Ekong di babak pertama sebelum Kessie menyamakan kedudukan melalui tendangan sudut setelah jeda untuk tuan rumah.

Haller, yang kembali beraksi pada Januari 2023 setelah empat putaran kemoterapi dan operasi pada November 2022, menyundul umpan silang Simon Adigra ke gawang saat waktu tersisa kurang dari 10 menit, mematahkan hati warga Nigeria.

“Kekuatan grup dan pola pikirlah yang membuat kami bisa bertahan,” kata pemain terbaik Pantai Gading Adigra.

“Kami mengalami beberapa momen sulit, namun kami berhasil menyelamatkan diri, meski itu tidak mudah. Berkat ketabahan mental, kami mendapatkan kembali peluang kami dan mencapai apa yang kami capai hari ini.

“Bangsa kami pantas mendapatkan kemenangan ini karena kemenangan ini tetap bersama kami bahkan ketika banyak orang mengira kami sudah mati.”

Masalah mendesak Nigeria

Super Eagles membuat beberapa perubahan mengejutkan pada starting XI mereka – Samuel Chukwueze mengungguli Moses Simon di lini serang, sementara Zaidu Sanusi yang sudah fit kembali dipilih di depan Bright Osayi-Samuel di sayap.

Ini berarti Nigeria, yang tidak terkalahkan dengan empat clean sheet dalam enam pertandingan di awal turnamen, mengadopsi pendekatan pertahanan yang sama seperti yang mereka gunakan hingga semifinal melawan Afrika Selatan. Alhasil, mereka gagal memberikan tekanan kepada lawan dominannya malam itu.

“Pantai Gading berjuang sampai akhir. Kami seharusnya mendorong lebih tinggi tetapi kami tidak melakukannya,” kata bek Nigeria Kenneth Omeruo kepada Al Jazeera.

“Kami kebobolan satu gol dan kemudian ada yang tidak beres. Selamat kepada masyarakat Pantai Gading.”

Pemain paling berharga turnamen dan kapten Nigeria Troost-Ekong mengatakan dia akan menukar penghargaan pemain terbaik dengan trofi AFCON. “Tidak ada yang memberi kami kesempatan sebelum turnamen dimulai, tapi kami melebihi ekspektasi,” katanya.

“Ini adalah akhir yang disayangkan dari kampanye yang hebat dan memilukan bagi kami sebagai sebuah tim. Pantai Gading lebih menginginkannya.”

Gelandang Brentford Frank Onyeka mengatakan sebagian besar pemain Nigeria merasa terpukul dan terpukul. “Saya merasa sedih. Kami berjuang sampai akhir. Ini bukan hari kami dan kami harus membayarnya.

“Kami mencoba bermain seperti yang diminta pelatih, kami memainkan permainan kami, tapi itu bukan penampilan solid dari Super Eagles.”

Pelatih Nigeria Jose Peseiro, yang masa depannya diragukan setelah turnamen berakhir ketika kontrak dua tahunnya habis, mengakui timnya berada di urutan kedua klasemen.

“Tim kami memainkan turnamen yang fantastis, tapi hari ini Pantai Gading lebih baik,” kata pria berusia 63 tahun itu. “Tim kami tidak menunjukkan level kami. Itulah yang sebenarnya. Tugasnya tidak sama seperti pada putaran sebelumnya.”

Gajah berjuang melewati Super Eagles

Bagi lawan Peseiro, Emerse Fae, masa depannya suram karena alasan yang sangat berbeda.

Pria berusia 40 tahun itu ditunjuk sebagai manajer sementara untuk menggantikan Gasset setelah dua kekalahan di babak penyisihan grup.

Bagi Fee, hal ini bukanlah sebuah kepulangan, dalam arti menebus timnya dan mendapatkan kembali pahlawan yang menang, Haller, melainkan penyelesaian sebuah evolusi mengikuti kartu yang diberikan kehidupan kepadanya.

Mantan pemain internasional Pantai Gading, yang bermain di Liga Premier bersama Reading, mengalihkan perhatiannya ke pelatihan pada usia 28 tahun ketika ia terpaksa pensiun dari permainan karena flebitis, yaitu peradangan pada pembuluh darah di dekat kulit.

Fee menyatakan masih terlalu dini untuk membicarakan masa depannya dan malah menegaskan dia hanya ingin merayakan pencapaian signifikan dalam sejarah sepak bola Pantai Gading.

“Kita semua menderita untuk mencapai hal ini, sekarang kita bisa merayakan menjadi juara Afrika,” katanya.

“Kemenangan ini berkat rakyat kami yang mendukung kami dan tidak pernah berhenti mendukung kami.”

Bagi Fee, Haller dan seluruh tim Pantai Gading yang mengikuti turnamen tersebut, AFCON ini adalah kisah para Gajah perkasa yang tak henti-hentinya berbaris melewati medan yang seolah selalu landai di hadapan mereka.



Sumber