SUNRISE, Fla. — Para pemain Edmonton Oilers telah berulang kali berbicara tentang kemampuan mereka untuk mengatasi kesulitan, disorot oleh mereka melewati awal musim yang buruk dan memenangkan dua seri playoff terakhir mereka setelah tertinggal.

Ya, mereka akan diuji sekarang.

Oilers kembali ke Edmonton setelah kekalahan kedua berturut-turut dari Florida Panthers, kali ini 4-1 pada hari Senin, dan dengan Darnell Nurse yang sakit memperburuk keadaan.

“Ini bukan situasi terbaik,” kata Leon Draisaitl. “Kami perlu menemukan permainan kami dan menjadi lebih baik.”

Tim yang tertinggal 2-0 di Final Piala Stanley hanya menang lima kali dalam 54 percobaan. Terakhir kali kebangkitan seperti ini terjadi pada tahun 2011 ketika Boston mengalahkan Vancouver.

Para Oilers pasti mempunyai pekerjaan yang cocok untuk mereka.

“Ini adalah kesempatan lain bagi kelompok kami untuk bersatu dan mencari jalan keluar,” kata Connor McDavid. “Ini seharusnya sulit, ini seharusnya sulit, dan saya sangat bersemangat untuk melihat seperti apa grup kami nantinya.

“Saya senang melihat kelompok kami bersatu, saya senang melihat kami berjuang melewati kesulitan, dan saya menantikan orang-orang yang meragukan kami lagi.”

Pertarungan yang disebutkan McDavid pada hari Senin tidak cukup.

The Oilers memaksakan masalah ini untuk sebagian besar Game 1 tetapi ditutup oleh kiper Panthers Sergei Bobrovsky. Hal yang sama tidak berlaku untuk Game 2. Keunggulan teritorial yang mereka nikmati hilang sama sekali.

“Mereka tim yang bagus. Mereka memenangkan dua pertandingan di kandang – mungkin salah satunya saat kami berada di sana,” kata pemain sayap Zach Hyman. “Yang ini, mereka pantas mendapatkannya.”

The Oilers mencetak gol pada tembakan pertama mereka ketika Mattias Ekholm turun dari sayap dan mengalahkan Bobrovsky di lima lubang dengan tim meluncur empat lawan empat. Namun, salvo pembuka itu baru terjadi pada pukul 11:17.

Mereka tidak menghasilkan banyak keuntungan dari sana dan hanya melepaskan tujuh tembakan ke Bobrovsky selama 40 menit pertama sebagai bagian dari 19 pertandingan.

Panthers mengambil alih permainan dan dihadiahi gol pengikat Niko Mikkola di babak kedua dan dua gol dari Evan Rodrigues di babak ketiga. Aaron Ekblad memiliki netter yang kosong.

“Kami tidak memasukkan cukup banyak pukulan ke gawang,” kata pemain bertahan Evan Bouchard.

“Mereka bermain lebih baik dari kami,” kata Hyman. “Kami tidak bermain dengan kecepatan yang cukup. Mereka mengendalikan permainan di sebagian besar pertandingan.”

Sepertinya Oilers kehabisan tenaga, yang diperparah dengan lontaran dan cedera.

Warren Foegele, yang dipindahkan ke sayap kanan lini ketiga sebagai bagian dari grup penyerang yang dirubah, dikeluarkan 9:21 di babak pertama setelah memukul center Panthers Eetu Luostarinen dengan lututnya. Turun menjadi 11 penyerang, enam lini terbawah dimasukkan ke dalam blender dan sebagian besar pemain tersebut melihat waktu es mereka terpangkas.

LEBIH DALAM

Warren Foegele dari Oilers dikeluarkan karena berlutut pada Eetu Luostarinen

Evander Kane, yang turun ke barisan Foegele untuk Game 2, jelas bekerja keras dan hanya bermain 10:33. Sekarang, Perawat dapat ditambahkan ke luka berjalan.

Perawat menerima pukulan dari Rodrigues di sudut kiri penjaga gawang Oilers Stuart Skinner dan langsung meraih pinggul kirinya. Dia meninggalkan permainan pada 8:23 babak pertama. Meskipun dia kembali pada set kedua dan memainkan tiga shift lagi, dia dibatasi hingga 4:20 dalam permainan tersebut.

Tindakan terbatas Perawat berarti seruan berani Knoblauch untuk mencopot Cody Ceci agar Vincent Desharnais meluncur di samping Perawat tidak pernah mendapat daya tarik. Bouchard (30:40) dan Ekholm (24:54) melihat beban kerja mereka meningkat.

“Kehilangan Darnell jelas bukan hal yang ideal sejak dini,” kata Bouchard. “Dia adalah bagian besar dari lini belakang. Kita harus menemukan cara untuk menggantikannya.”

Nurse melewati babak playoff 2022 karena cedera fleksor pinggul. Knoblauch mengatakan dia yakin Nurse akan bisa bermain di Game 3 pada hari Kamis. Sulit untuk membayangkan Perawat akan berada dalam kondisi kesehatan penuh jika dia dapat menyesuaikan diri.

Atas segala hal yang merugikan mereka, para Oilers juga harus disalahkan atas penderitaan mereka.

Mereka dikenal sebagai raksasa ofensif, namun pukulan mencetak gol mereka telah mengering sejauh Panthers membuat segalanya menantang dari Bobrovsky. McDavid mendapat assist atas gol Ekholm, satu-satunya poinnya di seri tersebut. Draisaitl belum mencetak gol.

“Kami pasti bisa menjadi lebih baik,” kata Draisaitl. “Ini dimulai dari saya. Tentu masih banyak lagi yang bisa diberikan.”

Dan kemudian ada permainan kekuasaan. The Oilers memiliki keunggulan 0-untuk-7 dalam seri ini. Mereka hanya mencetak lima gol dari 28 peluang terakhir mereka setelah mencetak 14 dari 30 peluang untuk memulai babak playoff.

“Kami harus mencari jalan keluarnya. Itu selalu dimulai dengan bekerja dengan kelompok kami,” kata McDavid. “Mereka adalah penalti kill yang unik, sama seperti mereka adalah tim yang unik. Mereka agresif.

“Kami harus menyiapkan pemain-pemain yang siap menghadapinya. Kami harus memiliki pemain yang bermain bagus. Kami harus merangkai permainan bagus bersama-sama dan kami belum mampu melakukan itu.”

Peluang terbuang percuma pada lima lawan lima di Game 2 setelah mereka menghasilkan begitu banyak di seri pembuka.

Tambahkan semuanya dan Oilers hanya memiliki satu gol dalam 120 menit dalam seri ini.

“Anda tidak akan memenangkan banyak pertandingan (dengan cara itu),” kata McDavid, menyatakan hal yang sudah jelas.

“Anda harus menemukan cara untuk mencetak gol,” kata Hyman.

Pepatahnya adalah bahwa seri ini tidak benar-benar dimulai sampai sebuah tim kalah di kandang sendiri. Kenyataannya tampak berbeda di sini. Kane dan Nurse, dua pemain yang dianggap lebih baik, tertatih-tatih hanya menambah kecemasan.

The Oilers menyia-nyiakan kesempatan untuk memimpin pertarungan dengan kalah di Game 1 saat mereka menjadi tim yang lebih baik. Mereka kalah di Game 2 dengan hambatan dari bangku pendek dan skater yang terhalang.

Keadaannya suram, bahkan dengan arah yang positif.

“Kami merasa kami datang ke sini, dan kami bermain cukup untuk mendapatkan perpecahan. Itu tidak selalu terjadi,” kata Knoblauch. “Saya tidak melihat alasan untuk panik atau melakukan sesuatu yang drastis.

“Saya tidak ingin terlalu terjebak dalam pemikiran, ‘Kami tertinggal 2-0 dan berada dalam banyak masalah.’ Kami hanya harus memenangkan pertandingan berikutnya.”

Seperti yang dikatakan Knoblauch, Oilers belum keluar dari situasi tersebut. Namun ada sesuatu yang perlu diubah – dan dengan cepat – agar mereka dapat kembali bermain dan memiliki harapan untuk membawa Piala Stanley kembali ke Edmonton untuk pertama kalinya sejak tahun 1990.

Mereka jelas terpuruk, tapi mereka tidak merasa tersingkir. Mereka memiliki banyak pengalaman yang bisa diambil dalam hal itu.

Mereka telah bertahan melalui banyak ujian berat musim ini. Tidak ada keraguan tentang itu; yang ini adalah yang paling sulit.

“Kami telah melakukannya sepanjang tahun, tapi kami harus menjadi lebih baik,” kata Draisaitl. “Ini sangat sederhana. Tidak ada lagi yang bisa dikatakan mengenai hal itu.”

(Foto: Bruce Bennett / Getty Images)

Sumber